為什麼我們需要做往生助念呢?一般來講往生助念的時間都會安排在初終到往生8個小時之內來進行助念。因為在佛教的看法裡面認為人往生之後,魂魄要脫離肉體,這個時候稱為「中陰身」,這個時候是往生者最痛苦的時候,所以佛教認為說這個時候不適移動他,我們只適合做助念佛號的儀式來幫助他的魂魄脫離肉身。

一般佛教的作法就是念佛經、念佛號,在往生者旁邊為他助念。道教的儀式會比較不一樣,道教來講它除了唸佛經、唸佛號、往生咒之外,它可能還會多加一些其他的儀式習俗,例如說我們有捧腳尾飯、燒腳尾錢這樣子的儀式。

但是不管是哪一個宗教的作法,其實殊途同歸,最終的目的就是希望往生者能夠離苦得樂,往生西方極樂淨土,然後幫助他到更好的地方去。

醫學上的研究認為人往生之後聽覺是最後消失的,所以我們常常聽到老一輩的人會說:「你不能在亡者面前哭,你哭他會捨不得走。」或是說電視上也常常會演長輩往生之後,在外地的子女趕回來,長輩明明斷氣了,可是聽到子女的呼喚還會流下眼淚。

實務上面我也真的遇過好幾次,往生者在經過助念的儀式之後,他的面容真的是變得柔軟祥和,也許這真的就是一個聽力最後消失的一個表現。

另外一方面,往生助念還有另外一個功能就是在以前醫療比較不發達的時代,有可能會對死亡現象這件事情有錯誤的判讀,所以往生助念它也是在防止死而復生的這件事情,就像之前有一部很熱門的影集,盧廣仲演的花甲男孩轉大人,裡面就有這個劇段,阿嬤已經送回家了,也認為阿嬤走了,可是他們在助念的過程當中,阿嬤又復活了,往生助念就是說可以防止這件事情。

助念的方法其實一般來講現在有分3種,一種就是宗教團體協助助念,如果說平常家屬或是這個往生者本身他有參與一些宗教團體,這些宗教團體就會在他往生的時候來協助助念。第二個是我們家屬可以自己唸佛號、念佛經,或是跟著唸佛機一起在往生者旁邊替他助念。第三個是也可以請禮儀公司找師父、師姐來做助念的儀式。

但是不管哪一種儀式,我都認為只要我們誠心真心,對往生者都一定會有得到幫助的。